Wolfram Alpha: een antwoordmachine

Half mei is met veel tamtam op internet een nieuwe machine gelanceerd die antwoord geeft op feitelijke vragen. De nieuwe site heet WolframAlpha. Veel weblogs spreken over een zoekmachine, een “google-killer” maar dat is niet het geval. Het is eerder een antwoordmachine: je stelt een vraag en je krijgt geen rijtje sites waar je eventueel een antwoord kunt vinden, maar een overzicht van feiten die betrekking hebben op jouw vraag. Een flink aantal databanken is ingeladen, en daar wordt in gezocht. Vervolgens worden de resultaten overzichtelijk gepresenteerd; je kunt veel gegevens bovendien erg handig kopiëren. Ik nam de proef op de som en stelde een aantal vragen in het Engels. De resultaten:

 – Hoe moet ik pasta maken? Geen antwoord, wel allerlei voedingswaarden van pasta.
 – Leiden University: aantal studenten, studiekosten, oprichtingsdatum.
– Inholland: onbekend
– Temperatuur Alkmaar: 14 graden, 41 minuten geleden op 2 meter hoogte.
– Bill Clinton: geboortedatum, geboorteplaats, en een helemaal vlakke timeline (niks meegemaakt?)
– April 22, 1957: maandag, 52 years 1 month 4 days ago, 19 027 days ago….Birth of Donald Tusk (politician)…
– Anneke Dirkx: onbekend.

Tja, wat heb je hier nu aan. Dezelfde vragen leveren via Google of Wikipedia direct meer informatie op. Alleen over 22 april 1957 weet Wolfram meer. Maar daar staat tegenover dat ik via Google de advertenties van die dag uit de Volkskrant zie: Frambozenlimonade van Hero en R0ulette, de make-up voor uw figuur (bh’s!). Toch ook heel informatief! Ik ben nog niet erg overtuigd van de meerwaarde van deze site, maar misschien ben ik te vroeg met mijn oordeel. Laten we Wolfram wat tijd geven, in elk geval tot ná de Krakerscompetitie in het najaar. Dan kunnen we er misschien nog wat aan hebben.

Google in je hersenen!

Kort geleden verscheen er een wetenschappelijk artikel* waarin gemeld werd dat ouderen die intensief op internet werken in een testsituatie waarbij ze met Google moesten zoeken zeer veel meer hersenactiviteit vertonen dan mensen die niet vaak computers gebruiken.  Er verscheen een nieuwsbericht over op CNN en  een filmpje op YouTube. Zelfds de MRI’s kan je daarin zien! Als je de MRI’s nog eens beter wilt bekijken dan kan dat: er is zelfs een hele "explainer" op de CNN-site aan gewijd. Wanneer je niet alleen de koppen snelt kom je tot de conclusie dat het hier gaat om een zeer kleinschalig onderzoek: de hele onderzoeksgroep bestond uit 24 personen. Nogal weinig om verstrekkende conclusies uit te trekken. Misschien was het komkommertijd?

Vorig jaar was er ook al commotie over de invloed van Google op onze hersenen. Er verscheen een artikel in een tijdschrift ** waarin  precies het tegenovergestelde werd beweerd: door Google worden we dommer, want we lezen slechts oppervlakkig, we zappen door informatie en denken niet meer na over wat we lezen. Terug naar de dikke boeken want onze intelligentie verdwijnt waar je bij staat! Bij dit soort verhalen denk ik altijd aan mijn dikke darm. Ondanks het feit dat die wurm al lang geen functie meer heeft, zit ie nog steeds in mijn buik. Zo snel gaat de evolutie kennelijk toch niet.

 * Small GW, Moody TD, Siddarth P, Bookheimer SY. Your brain on Google: patterns of cerebral activation during internet searching.
American Journal of Geriatric Psychiatry 2009 Feb;17(2):116-26
.

* * Carr, N. Is Google making us stupid? The Atlantic 2008 July/August